Image
Pyrénées
11 maart 2020

Het Zuid-Franse departement van de Hautes-Pyrénées kan meer dan één troefkaart uitspelen om toeristen aan te trekken en te plezieren. De regio doet dat echter op een gemoedelijke, persoonlijke en authentieke manier. Geen massatoerisme hier. Integendeel, de Hautes-Pyrénées kan je nog het best omschrijven als de verborgen parel van Zuid-Frankrijk..

Vreemd eigenlijk, dat de Hautes-Pyrénées niet eerder op onze radar verschenen zijn. Met zijn natuurparken en reservaten, talrijke meren en uiteraard de mythische cols uit de Tour de France biedt de regio de ideale achtergrond om tijdens outdoor-activiteiten volop te genieten van de natuur.

Image
Pyrénées

Toeristen die de Hautes-Pyrénées al wel ontdekt hebben, zijn doorgaans actieve wandelaars. Gevolgd door sportieve fietsers die bergkammen willen bedwingen naar het voorbeeld van Merckx en co. Wij reden de fameuze Col du Tourmalet op en verklapten in Touring Magazine al hoe ons dat lukte. Maar ook mountainbikers, klimmers, ruiters, avontuurlijk ingestelde hikers, … komen hier ruimschoots aan hun trekken.

Road Trip door de Pyreneeën

Wanneer je de streek virtueel verkent in de betere reisgids of op het internet, steekt keuzestress onvermijdelijk de kop op. Daar is de plaatselijke toeristische dienst zich van bewust. Daarom verpakten ze verschillende highlights van de regio in zogenaamde Road Trips. Met deze programma’s van 3, 5 of 7 dagen mixen ze bezienswaardigheden, activiteiten, overnachtingsmogelijkheden en de betere eetgelegenheden tot één geheel.

Elk van die Road Trips is gericht op een bepaald doelpubliek en kan aangepast worden aan je individuele wensen. Het betere maatwerk dus, en dat mag je letterlijk nemen. Want de zogenaamde Creatrices de Vacances begeleiden je in je keuze tussen deze Road Trips of stellen er eentje voor je samen, geheel op maat.

Image
Pyrénées

Zij zorgen voor alle reservaties van activiteiten, hotels en eventueel restaurants. Je krijgt zelfs een roadbook en achtergrondinformatie over de regio mee. Zo verlies je onderweg geen tijd en kan je maximaal genieten van je verblijf ter plaatse. En als je toch met vragen zit, dan kan je hen bellen of mailen voor persoonlijke bijstand. Je gesprekspartner blijft voor en tijdens de reis dezelfde.

Wij hebben maar een drietal dagen vrij in onze agenda, maar kunnen daarin toch een col beklimmen, de Pic du Midi bezoeken, een fantastische wandeling maken naar Le Cirque de Gavarnie, genieten van een weldoende Balneo-ervaring én … op bedevaart gaan naar Lourdes!

Bezoek Lourdes als niet-bedevaarder

Alle gekheid op een stokje: een bedevaart naar Lourdes staat niet op ons programma. Maar ’s avonds rond 21 uur gaan kijken naar de lichtprocessie, dat moet je één keer in je leven gedaan hebben. En nu we hier toch zijn …

Image
Pyrénées

Lourdes ligt op amper 15 minuten rijden van onze overnachtingsplaats in Argelès-Gazost en dus maken we van de gelegenheid gebruik om die befaamde Procession aux Flambeaux bij te wonen. We zien letterlijk duizenden bedevaarders met een kaarsje in de hand richting de Notre-Dame du Rosaire basiliek schuifelen. Dat levert een sacraal beeld op van een lichtgevende, kronkelende slang. Net voor de basiliek is een groot podium gebouwd waarop een priester in een tiental verschillende talen het rozenkransgebed opzegt. We genieten van de serene sfeer die over het plein hangt.

Image
Pyrénées

Even verderop zien we een tweede mensenmassa aanschuiven bij de grot waar de Heilige Maagd Maria in 1865 verschenen zou zijn. Miljarden handen hebben de rots al aangeraakt en gepolijst tot een glimmende steen. De rots aanraken staat voor de gelovige bedevaarders symbool voor het omarmen van God. Als toeschouwer ervaar je andermaal een gevoel van sereniteit als je het schouwspel vanop een afstandje gadeslaat.

Image
Pyrénées

Groot is het contrast wanneer je de omliggende straatjes verkent en langs de ontelbare souvenirwinkels loopt, met hun schreeuwerige reclameborden. Mariabeelden in alle mogelijke formaten staan hier te koop onder weinig flatterende tl-verlichting. Geef ons dan maar de kaarsjes uit de lichtprocessie.

Image
Pyrénées

Pic du Midi

Na het geestelijk intermezzo van de vorige avond zijn we toe aan een ander hoogtepunt: een bezoek aan de Pic du Midi, en meer bepaald het observatorium dat hier is neergeplant. Het oorspronkelijke bouwwerk dateert van eind de 19de eeuw, maar het sterrenkijkcentrum werd meermaals vernieuwd en dat is niet toevallig. De lucht is hier uiterst stabiel, de lichtvervuiling quasi onbestaande en de piek zelf is al 2.877 meter hoog. Dat maakt van deze plek een van de beste plaatsen ter wereld om sterren te observeren, en meer dan dat.

Image
Pyrénées

Het centrum beschikt over een speciale verrekijker om naar de zon te kijken. Wij hebben destijds niet goed genoeg opgelet tijdens de lessen aardrijkskunde om er alles van te snappen, maar we kunnen onze kennis bijspijkeren in het interactieve museum.

Image
Pyrénées

Maar ook zonder een bezoek aan het museum of het sterrenkijkcentrum is de kabellifttocht naar boven de moeite waard: de vergezichten vanop de Pic du Midi zijn immers adembenemend. Bij goed weer en dito zicht kan je in het noorden zelfs de toppen van het Centraal Massief waarnemen.

 

Image
Pyrénées

Kijk je van oost naar west, dan overschouw je 300 kilometer Pyreneeën en kijk je van Barcelona tot Biarritz. Als je geen hoogtevrees hebt, kan je over een glazen skywalk stappen en poseren voor een kiekje met een fantastische achtergrond. Met een beetje geluk staat er zelfs een gier of een arend mee op de gevoelige plaat.

Image
Pyrénées

Le Cirque de Gavarnie

De Pyreneeën hebben niet alleen cols die per fiets overwonnen moeten worden. Wandelaars komen van heinde en verre om de ontelbare wandelpaden te verkennen. Wij volgen er eentje richting Le Cirque de Gavarnie.

De naam verwijst naar de vorm van de berg. Watererosie en gletsjervorming hebben hier zowat het perfecte amfitheater in de bergketen gesleten. Schrijver Victor Hugo omschreef Le Cirque de Gavarnie als het Colosseum van de natuur.

Het pad leidt je aanvankelijk langs een riviertje en door een groene vallei waar loslopende koeien en paarden je gezelschap houden. In de verte zie je Le Cirque al opduiken en begin je te snappen waar ie zijn naam vandaan haalt.

Image
Pyrénées

Na dik anderhalf uur stappen bereiken we het Hôtel du Cirque. Vanop het terras heb je een perfect zicht op het halfrond. Niet minder dan 5 kilometer breed en 1.500 meter hoog is de immense kolos. Wij moeten van hieruit terugkeren, omdat we voor deze uitstap maar een halve dag gereserveerd hebben.

Image
Pyrénées

Je kan ook nog anderhalf uur verder stappen tot aan waterval aan de voet van de berg. Het zicht moet dan nóg indrukwekkender zijn, maar wij nemen genoegen met wat we gezien hebben en keren voldaan terug. Morgen wacht er weer een andere uitdaging …

 

Downhill in de Louron-vallei

Hoe je met een elektrische fiets een mythische col kan beklimmen, kan je lezen in Touring Magazine. Het kan echter ook andersom: een van de bekende toppen uit de Tour de France afdalen. Met de mountainbike, welteverstaan.

Image
Pyrénées

Rond het meer van Loudenvielle vind je niet minder dan 300 kilometer aan mountainbikepaden, verdeeld over een zesentwintigtal tochten met verschillende moeilijkheidsgraad. Onze gids mixt enkele stukjes van die tochten aan elkaar. Singletracks wisselen af met bospaadjes en boerenwegels. Af en toe moeten we een afsluiting openen en weer sluiten, met goedkeuring van de plaatselijke landbouwers.

Het is een gevarieerde tocht, nu en dan uitdagend, maar nooit té technisch. Het unieke aan deze mountainbikebeleving is uiteraard het decor. Veel majestueuzer dan dit wordt het niet, met die bergtoppen van de Pyreneeën rondom je en het meer van Loudenvielle in de diepte beneden. Parapenters vliegen over ons heen, en bevestigen andermaal dat de omgeving meer dan de moeite waard is om te ontdekken. Vanuit elk perspectief.

Balneo

Hoe sluit je een dag gevuld met outdoor-activiteiten gepast af? Juist, met een bad. Of beter, met een superieure balneo-ervaring. Ook daarom staan de Hautes-Pyrénées bekend.

Balneo is overigens Latijn voor baden, en dat is wat je doet in een van de acht balneocentra die je vindt in deze regio. Het ene bad is duidelijk het andere niet en de variëteit aan verschillende soorten water, temperaturen en vormen blijkt eindeloos.

Image
Pyrénées

Neem nu het Japans bad in Balnéa, het balneocentrum dat gelegen is aan het meer van Génos-Loudenvielle. Dat bestaat uit verschillende compartimenten en dito temperaturen. Hoe ze het voor elkaar krijgen om die verschillen in temperatuur te handhaven, is me een raadsel. De compartimenten zijn immers met elkaar verbonden. De heilzame werking van een verblijf in deze baden met verschillende temperatuur stel ik niet in vraag. Maar het is het bergachtige decor dat me nog aangenamer verrast. Een bad met een view. Da’s andermaal genieten op hoog niveau.

Deel deze inhoud